Tabouret royal

Tabouret royal

Au début du XXe siècle, le sultan Njoya offrit ce magnifique tabouret rond, ou ru mfo, à son ami le capitaine allemand Glauning. Le plateau du tabouret est supporté par quatre personnages identiques, la tête dirigée vers l’extérieur et la main posée sur l’épaule du suivant. Ils sont dépeints dans l’attitude respectueuse des serviteurs saluant le roi, la main au menton. Ce même thème se retrouve sur un tabouret fort semblable que l’on peut voir sur une photo datant de 1912, sur lequel repose nonchalamment le marchand Rudolf Holdenburg, un familier de la cour de Foumban. À sa droite, le sultan est assis sur son trône, dont le marchepied évoque le même thème [1], que l’on retrouve encore sur le trône du mfon Nsangu, offert par le sultan Njoya à l’empereur d’Allemagne en 1908.

Les visages des quatre personnages sont recouverts d’une feuille de cuivre martelée, rappelant peut-être le type de masque que le sultan Njoya avait fait faire expressément pour la grande fête annuelle du nguon [2] ; lors de cet événement, le sultan écoutait les doléances émanant de toutes les parties du royaume, prenait connaissance des abus commis au nom du roi et tentait d’en éliminer les causes. Cette importante fête, qui donnait lieu à un intense échange de biens, était la clé de voûte du royaume et réaffirmait chaque année les liens qui unissaient le sultan à son peuple [3]. Le plateau du tabouret est orné de cauris, symbole de richesse, et d’un décor perlé en forme de triangles inscrits dans un carré. Ce motif, appelé gbatu gbatu, « quatre têtes, quatre têtes », représente la robe tachetée du léopard, symbole du pouvoir royal [4]. Les jambes et les coiffures des quatre personnages sont ornées du motif, stylisé à l’extrême, de la grenouille, un symbole de fécondité. Ce type de tabouret royal pourrait donc être lu, de haut en bas, comme le symbole du roi dispensateur de richesse et de fécondité à son peuple.

[1Homberger 1995, ill. p. 86.

[2Harter 1986, p. 168.

[3Tardits 1980, p. 778-788.

[4Geary 1984, p. 102-101.